Fernando Rioja Medel: Perfil de un hombre de empresa

Al recordar un nuevo aniversario del fallecimiento de don Fernando Rioja Medel (10 de junio), quien encargó construir el palacio que lleva su nombre y que hoy es uno de los mayores tesoros de la Ciudad Jardín, el Departamento de Cultura de la Municipalidad de Viña del Mar presenta un breve perfil sobre su vida y obra.

Dentro de la riquísima diversidad de la historia viñamarina,  una de sus páginas destacadas la constituye la vida y obra del inmigrante y empresario español Don Fernando Rioja Medel, muestra de lo anterior es el Palacio denominado con su apellido que claramente da testimonio de la Belle Epoque de Viña del Mar de comienzos del siglo pasado y de las tendencias artísticas del eclecticismo e historicismo que lo convierten en una de las principales muestras de artes decorativas con que cuenta la región y el país.

Fernando Rioja Mendel nació en villa de Neila, España, el día 30 de mayo de 1860, se le bautizó de esa forma en honor al Rey San Fernando. Sus padres fueron Don Pedro de Rioja y Neila y Doña Isidora Medel y Mansilla, quienes formaron una numerosa familia compuesta por 3 varones y 2 mujeres.

El joven Fernando realizó sus estudios en su ciudad natal, posteriormente partió a Granada para trabajar con su tío para especializarse en teneduría de libros (antigua denominación al registro en los libros contables de las operaciones comerciales), práctica que efectuó en la casa comercial de Andrés Codes. Casi paralelamente conoce a Don Francisco del Río, próspero comerciante establecido en Valparaíso, quien le ofrece trabajo en Chile. De allí Don Fernando realizó un periplo que lo llevó a Londres (por varios meses para estudiar cálculo comercial), Buenos Aires (donde tuvo intención de radicarse, pero no le gustó) y luego, recordando la invitación del Sr. del Río, llega a Valparaíso en 1879.

En la ciudad puerto, su primer trabajo lo realiza en el tradicional almacén ubicado en calle Condell denominado Las dos Californias. Posteriormente forma una tienda de finos tejidos para iniciar una brillante carrera empresarial donde podemos observar compañías de seguros, una gran fundición, compañías mineras de hierro, carbón y oficinas salitreras. Igualmente, fue emprendedor en las áreas del calzado y textil y logró la fusión de varias imprentas para constituir la Sociedad de Artes Gráficas. No se puede dejar de nombrar la fundación de la Compañía Chilena de Tabacos y del Banco Español de Chile. También editó periódicos, perteneció a clubes sociales, sociedades de beneficencia y fue fundador de la compañía de bomberos conocida como Bomba España en Valparaíso.

El 1 de septiembre de 1887, Don Fernando Rioja contrajo matrimonio con Doña Sara Ruiz Fernández, boliviana e hija de Don Hilario Ruiz Valenzuela (antiguo intendente de Cobija) y de Doña Tomasa Fernández Yáñez, quienes habían gozado de considerable fortuna, la que casi perdieron con el terremoto de 1877 y la Guerra de Pacifico. El matrimonio Rioja-Ruiz tuvo 9 hijos. Luego de los dos terremotos que el 16 de agosto de 1906 devastaron Valparaíso, Don Fernando Rioja y su Familia trasladan su residencia de Valparaíso al hermoso palacio terminado por 1910 por el arquitecto Alfredo Azancot Levi sobre las tierras donde alguna vez estuvieron los viñedos que le dieron su denominación a Viña del Mar. En dicho edificio, Don Fernando, además de recibir a un importante miembro de la nobleza española y ser informado del nombramiento como Conde por el Rey de España, vivió junto a su Familia entre finos muebles y ornamentos.

Durante más de 30 años, Don Fernando Rioja Medel fue uno de los grandes impulsores del desarrollo industrial  y comercial de nuestro país. Su fallecimiento, acaecido el 10 de junio de 1922, causó profundo impacto en la sociedad viñamarina y chilena en general.

Texto: Raúl Cardemil Gómez, Guía Museo Palacio Rioja.

Fotografías: Archivo Museo Palacio Rioja

Departamento de Cultura

Municipalidad de Viña del Mar

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